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Jihadis from Africa’s Sahel settle in Nigeria as militants move to wealthier West African countries

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  • Jihadi fighters who had been operating in Africa’s Sahel region have settled in northwestern Nigeria after crossing from neighboring Benin, following the trend of militants moving to wealthier West African coastal nations.
  • The Sahel region is known as a global hot spot for violent extremism. The region’s security crisis is worsening as military coups are toppling democratic governments. As the military governments struggle to contain the violence, they are increasingly severing security with traditional partners France and the United States and turning to Russia for support.
  • Extremists have settled in Nigeria’s Kainji Lake National Park, which holds one of West Africa’s fast-declining lion populations, prompting concerns from conservationists as the area is poorly patrolled.

Jihadi fighters who had long operated in Africa’s volatile Sahel region have settled in northwestern Nigeria after crossing from neighboring Benin, a report said Wednesday, the latest trend in the militants’ movements to wealthier West African coastal nations.

The extremists believed to be linked to al-Qaida have in the last year crossed over from Benin’s hard-hit northern region and settled in Kainji Lake National Park, one of Nigeria’s largest, where other armed groups have also gained access, according to the report by the Clingendael Institute think tank, which has done extensive research in the Sahel.

Residents close to the park told The Associated Press that the facility, which holds one of West Africa’s fast-declining lion populations, has been closed for more than a year because of security threats from armed groups attacking neighboring villages and roads.

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«Before, it was like a tourism center (but) now, people find it difficult to pass through there,» said John Yerima, who lives near the park in New Bussa town. «You cannot enter that road (leading to the park) now. It is dangerous, seriously.»

The security situation at the 2,000-square mile park in Niger state and along the nearby border with Benin is «getting out of hand» and is «a much more explosive situation than we had anticipated,» said Kars de Bruijne, one of the authors of the report and a senior research fellow at the institute.

The «sustained presence» of the armed groups in the park is the first sign of a connection between Nigeria’s homegrown extremists that have launched a decadelong insurgency in its northern region, and al-Qaida-linked militants from the Sahel, the vast arid expanse south of the Sahara Desert, Bruijne said.

Rangers patrol at the Kainji Lake National Park in Nigeria’s Niger State, February 2023. Jihadi fighters who had long operated in Africa’s volatile Sahel region have settled in northwestern Nigeria after crossing from neighboring Benin, a new report said on June 19, 2024, the latest trend in the militants’ movements to wealthier West African coastal nations. (Nigerian Conservation Foundation via AP)

Their presence offers an opportunity for the extremists to claim large-scale success in both countries, already wracked by deadly attacks in recent years, he added.

Known as a global hot spot for violent extremism, the Sahel region’s worsening security crisis comes as military coups are toppling democratic governments. As the military governments struggle to contain the violence, they are increasingly severing security with traditional partners France and the United States and turning to Russia for support.

In northwest Nigeria, security analysts have in the past warned that the region’s remote territories, where the government is largely absent but have rich mineral resources and high poverty levels, present an opportunity for expansion for jihadi groups that had operated mainly in the Sahel, as well as the Islamic State group, whose fighters hold sway in the Lake Chad basin.

«A link between Lake Chad and the Sahel is a major opportunity for al-Qaida and the Islamic State to boast about their profiles as leaders of global jihad,» the report said.

There are also concerns from conservationists that the presence of armed groups in the park could further threaten the remaining lions whose populations have declined as a result of poaching and climate change. They say the park and most protected wildlife areas in Nigeria are poorly patrolled, making them easy targets for armed groups.

«The security situation has become top of the list when it comes to the concerns about the lion populations in Nigeria,» said Stella Egbe, senior conservation manager at the Nigerian Conservation Foundation.

The Nigerian military often conducts aerial bombardments and deploys its personnel in criminal hideouts in the conflict-battered northern region. However, security forces — fatigued by the decadelong war in the northeast — are still outnumbered and outgunned in those remote villages, and the root causes of the conflict such as poverty remain.

The Clingendael report said it is unclear what the motive of the Sahel extremists in the park is and what their relationship with other armed groups there will be. Security analysts say it offers opportunities for logistics and more influence amid booming illegal trade across the porous border.

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«The Sahelian jihadis potentially can try to use northwestern Nigeria as a place for fundraising, for logistics and to try to influence the jihadi groups there as part of their own competition,» said James Barnett, a fellow at the Hudson Institute whose works in northwestern Nigeria were cited in the report.

Across many villages in Nigeria’s northwest, banditry — not jihadi fighters — remains the major security threat, Barnett said.

The bandits have on a few occasions in the past collaborated with jihadi fighters as two separate groups in carrying out attacks. But even in rare collaborations, he said, there can be «very deadly consequences.»


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Quién era Thomas Matthew Crooks, el joven que le disparó a Donald Trump en medio de un acto partidario

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La Oficina Federal de Investigación en Estados Unidos (FBI) reveló durante la madrugada de este domingo quien fue el atacante que hirió de un disparo a Donald Trump este sábado durante un acto electoral. Se trata de Thomas Matthew Crooks, un joven de 20 años, que fue abatido por fuerzas de seguridad tras dispararle al candidato republicano.

Entre los datos revelados por la agencia de investigación gubernamental, el atacante era residente de Bethel Park, uno de los suburbios Pensilvania, a unos 56 kilómetros al sur de Butler, donde Trump estaba celebrando el acto partidario en el cual fue atacado este sábado por la tarde.

Crooks se graduó de Bethel Park High School durante el 2022, y recibió un «premio estrella» de 500 dólares por la Iniciativa Nacional de Matemáticas y Ciencias; según un informe publicado por medios locales y un video difundido de la graduación de la escuela.

El joven figuraba en un listado en la base de datos de votantes de Pensilvania que coincidía con su nombre y edad. En los registros, estaba ubicado del lado Republicano, el que representa Donald Trump. Las elecciones presidenciales de este año habrían sido las primeras en las que tendría la edad suficiente para votar, según señaló la cadena CNN.

Sin embargo, la agencia Reuters detalla que con 17 años, Crooks hizo una donación de15 dólares a ActBlue, un comité político que recauda dinero para el sector demócrata y de izquierda.

Crooks fue víctima de ‘bullying’ y había sido visto en un club de tiro de su localidad, Bethel Park, según relató un joven que coincidió con él en el instituto escolar.

Jason Kohler, un adolescente que este domingo se acercó junto a un amigo al perímetro de seguridad que la Policía montó frente al domicilio de Crooks, dijo que su hermano coincidió con Crooks en el club de tiro de la ciudad, sin ofrecer más detalles.

Thomas Matthew Crooks, el tirador de 20 años que atentó contra Donald Trump, en su foto de anuario escolar en la Bethel Park High School en 2021. Foto AP

Describió a Crooks como un chico que sufrió ‘bullying’ (acoso), pero añadió que «no lo conocía mucho como para hacer comentarios sobre él», y que era alguien «que iba vestido como cualquiera».

La casa de Crooks está situada en una colina de Bethel Park, en un barrio de casas bajas con jardín, construidas en ladrillo rojo, típicas de clase media acomodada. El movimiento este domingo es muy escaso y no se ve a casi nadie por sus calles.

“Sigue siendo una investigación activa y en curso», afirmaron desde el FBI a través de un comunicado. «Y se anima a cualquier persona con información que pueda ayudar con la investigación a que envíe fotos o vídeos por internet”, pidieron.

Thomas Matthew Crooks ya está sin vida en el lugar donde atacó a Donald Trump. Thomas Matthew Crooks ya está sin vida en el lugar donde atacó a Donald Trump.

Según reveló el FBI, el joven de 20 años portaba «un rifle estilo AR» y logró dispararle a Trump desde el techo de una planta manufacturera ubicada a unos cientos de metros de distancia al norte del lugar donde se llevaba a cabo el evento. Hace instantes, medios locales señalaron que el atacante tenía explosivos en su auto.

The Wall Street Journal y CNN señalaron que materiales explosivos fueron encontrados en un auto perteneciente a Crooks. El vehículo estaba estacionado cerca del lugar donde tenía su desarrollo el evento de campaña.

El medio local de Pittsburgh, WTAE sumó que el tirador disparó ocho veces antes de ser abatido por los agentes del Servicio Secreto de EEUU. Tras ser abatido, confirmaron que Crooks no portaba ninguna identificación en su cuerpo, por lo que los agentes federales tuvieron que «analizar su ADN y obtener confirmación biométrica», dijo Kevin Rojek, agente especial a cargo de la oficina de campo del FBI en esa localidad estadounidense.

Trump recibió un disparo en la parte superior de la oreja en medio de un acto en Pensilvania. Foto: Reuters. Trump recibió un disparo en la parte superior de la oreja en medio de un acto en Pensilvania. Foto: Reuters.

Por estas horas, las autoridades investigan la motivación del atacante para atacar al candidato republicano. Matthew Crooks (53), padre del atacante, confirmó que intentaba averiguar «qué había sucedido» y que no iba a hacer declaraciones hasta conversar con la policía local, dijo a la cadena CNN.

El atentado tuvo lugar a las 18.15 (hora local), las 19.15 de Argentina de este sábado.

De cara a las elecciones del 5 de noviembre, Trump estaba mostrando a sus partidarios una tabla de números sobre los cruces fronterizos, que su personal audiovisual colocó en pantallas sobre el escenario, cuando sonaron los disparos.

El ex presidente se agachó rápidamente después de que comenzaran los tiros, pero fue alcanzado en la parte superior de la oreja por unos de los proyectiles. El tiroteo dejó al atacante y a un asistente al mitin muertos y otros dos en estado crítico, según informaron las autoridades.

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